В 1937 году была основана компания «American Bantam», которая заменила собой обанкротившееся американское отделение английской компании «Остин». В распоряжение нового автопроизводителя попали мощности и детали для производства Austin Seven. Компания выпускала маленькие авто, на которых ездили такие знаменитости, как писатель Эрнест Хемингуэй, актёр комик Бастер Китон и другие. Но популярность компактных машин длилась не долго. Даже в худшие времена  американцы не отдавали предпочтение малолитражкам. 

Первой моделью новой марки стала Bantam 60, построенная на основе Остин Севен, но получившая адаптацию для рынка США и отвечавшая нуждам потребителя того времени. Однако предполагаемый объем производства в 44 тысячи экземпляров так и не был достигнут.

В 1940 году, когда вся промышленность Соединенных Штатов Америки была переведена на военные разработки, компании «American Bantam» поступил заказ на создание вседорожного автомобиля, который бы отличался надежностью, а главное, простотой в производстве. Звучит красиво, но на самом деле военные требовали почти невозможного. Заявленное многофункциональное авто должно было не только отличаться компактностью, грузоподъёмностью, способностью легко перемещаться в условиях бездорожья, а также одновременно быть разведчиком, тягачом и мобильной огневой точкой. Утверждённые летом 1940 года требования к машине были следующие: высота колёсной базы предполагалась не выше 190 см, высота до 92 см, форма кузова – прямоугольная, скорость перемещения до 80 км в час. Лобовое стекло должно легко откидываться, полезная нагрузка составлять не меньше 270 кг, а сама масса авто быть до 590 кг. Кроме того, на авто должны были по необходимости монтироваться пулеметные установки с калибром 7,62 мм. Ещё одним требованием было – использовать для постройки авто исключительно серийные детали, так как времени на выполнение проекта было в обрез.

Тендер предполагал участие 135 компаний. Те, кто выигрывал конкурс, должны были за полтора месяца создать рабочий экземпляр для экспериментальных испытаний, а потом за тридцать дней выпустить еще 70 авто для окончательных тестов. Но фактически никто не захотел воплощать в жизнь задумку военных. Кроме того, что много приглашённых фирм уже оказывали активную помощь армии, некоторые из них вовсе не занимались конструированием авто. Из всех фирм, получивших письма, согласие на участие в конкурсе дали только две компании – American Bantam и Willys. 

Willys огласили предполагаемую стоимость контракта и обозначили сроки сдачи проекта. При чём, ни чертежей, ни планов, ни даже черновых вариантов проекта никто так и не увидел. Компания American Bantam, которая в то время была на полшага от банкротства, получили шанс показать свои возможности, взявшись за сложный заказ военных. Помогать создать многофункциональное авто позвали конструктора Карла Пробста, который всего за 18 часов сделал проект автомобиля. И уже 23 сентября 1940 года первый Bantam BRC (прототип всемирно известного Jeep) отправился своим ходом на армейский полигон для испытаний. 

С 1941 года ежегодно производилось по 1500 внедорожных автомобилей компании. Однако параллельно с этим был открыт второй завод Бантам, который выпускал еще по 2000 экземпляров BRC40 ежегодно. Кроме того, автомобили Бантам поставлялись английским и советским военным.

Успех автомобилей Бантам был омрачен действиями американских военных, которые так полюбили легкие внедорожники BRC40, что без ведома компании передали в 1941 году чертежи модели сначала фирме «Виллис», а спустя год и концерну «Форд». Таким образом, армия получила необходимое количество автомобилей, которые имели модификации каждого из производителей, но самое главное, что спрос военных был полностью удовлетворен.

В 1944 году контракт армии с «American Bantam» был разорван в одностороннем порядке, военные не были удовлетворены тем, что компания не способна повысить объемы производства внедорожников. В конечном счете, фирме доверили производство прицепов для грузовиков Виллис. 1945 год стал еще более проблемным для «American Bantam». Сначала компания стала нести убытки из-за того, что больше не было производства автомобилей, а позднее был проигран суд компании «Виллис», которая успела зарегистрировать торговую марку Jeep и все чертежи American Bantam BRC40. Итогом стало временное бездействие завода, поскольку инженеры старались разработать недорогую модель, способную обеспечить фирме прибыль, но долги все росли, и компания вынуждена была объявить себя банкротом.