Корейская компания, которая сегодня известна как «Kia Motors Corporation», была основана в 1944 и первое время носила название «KyungSung Precision Industry». Первое время фирма занималась изготовлением небольшого ассортимента деталей для ремонта велосипедов. Производить их самостоятельно в стране тогда возможности не было — не хватало ни опыта, ни средств, поэтому все они были импортными. Лишь спустя два года компания смогла собрать капитал и закупить необходимое оборудование, после чего в Корее появились первые отечественные велосипеды. 

Вскоре разразилась война, разделившая страну на Южную и Северную Кореи, и сильно затормозившее развитие производства. В 1952 году обедневшие страны прекратили конфликт, и фирма «KyungSung» смогла продолжить производство, но уже под названием «Kia Industrial Company». Растущий спрос на недорогой двухколесный транспорт позволил открыть новый завод в 1955 году, и увеличить темпы роста компании.

Спустя 6 лет «Kia» выпустила первую моторизированную технику — мотоцикл C-100, а в 1962 году представила и первый грузовик на трехколесной базе. Он имел весьма небольшие габариты, однако в Корее еще не производили даже такую технику, и она пользовалась огромным спросом. Первые четырехколесные грузовики сошли с конвейера «Kia» в 1971 году — это были модели Titan и Boxer, также ставшие весьма популярными.  Тогда же был подписан партнерский договор с фирмой «Mazda».

В 1972 году правительство Южной Кореи выдает компании «Kia» лицензию на производство автомобилей. Благодаря сотрудничеству с «Mazda», фирме удается в короткие сроки разработать и наладить выпуск собственных двигателей, и спустя всего 2 года была представлена первая модель легкового автомобиля — Kia Brisa. Спрос на эти машины позволил корейской компании присоединить к себе производителя грузовиков «Asia Motors», а также открыть два дочерних отделения.

Хорошие темпы роста и высокое качество продукции «Kia» привлекли к ней внимание со стороны мировых автопроизводителей. В 1978 году компания получила право на лицензионное производство автомобилей Пежо 604 и ФИАТ 132 для продажи на внутреннем рынке Кореи. В это же время инженеры компании разработали свой первый дизельный двигатель, который стал применяться в собственных моделях компании.

Однако, в 1981 году руководство «Kia» решило переключить деятельность компании на выпуск коммерческого транспорта, и направление производства легковых автомобилей было заморожено. Фирма представила небольшой грузовик, пикап, а также пассажирский микроавтобус, сделанные на единой базе Bongo, а спустя еще 2 года выпустила новую модель, получившую название Ceres. В том же 1983 году часть акций «Kia» была выкуплена японской корпорацией «Mazda», которая решила снова запустить выпуск легковых автомобилей. Сделано это было весьма своевременно, так как компания уже начала испытывать финансовые проблемы, связанные с недостаточными продажами. Но благодаря расширению модельного ряда и предоставлению доступа к технологиям «Mazda», корейская фирма пошла на поправку. В 1987 году была выпущена бюджетная Kia Pride, которая базировалась на шасси Mazda 121. Спрос на эту модель позволил компании вновь стать успешным предприятием и начать разработку новых машин. Спустя год, с конвеера сошел милионный автомобиль марки.

Также, «Kia Industrial» не отказывалась и от развития коммерческого транспорта. В 1988 году были представлены новинки компании в этом направлении — модели грузовиков Rhino и Trade, а также микроавтобус Besta. В начале 90-х вся продукция фирмы пользовалась большим спросом, что позволило ей открыть ряд новых заводов. Была проведена реструктуризация компании, а также смена названия на «Kia Motors Corporation», после чего автомобили под этой маркой стали поставляться на европейский рынок. 

В 1991 году были представлены 2 легковые модели от «Kia» - Sportage и Sephia. Они получили хорошие оценки на автосалонах мира, а первая из них два года подряд удостаивалась звания «Лучшего автомобиля года», присуждаемого компанией «IntelliChoice». В 1996 году автомобиль Kia Sportage принял участие в ралли по пустыне Сахара. 

1992 год в истории компании ознаменовался открытием официального представительства в США. Автомобили Kia Sephia, имевшие 80-сильный двигатель с объемом цилиндров 1,6 литра, пришлись по вкусу американским покупателям. Также, «Kia Motors» выпустила бюджетную модель, получившую название Avella.

Сложная экономическая ситуация, сложившаяся в Азии в 1997 году, обанкротила компанию, и она была вынуждена выставить свои активы на продажу. Однако, окончательному закрытию «Kia» помешали соотечественники из «Hyundai», которые выкупили контрольный пакет акций фирмы в конце 1998 года. В 1999 году было объявлено о создании «Hyundai Kia Automotive Group».

В 2001 году были представлены новые модели автомобилей «Kia» - обновленные бюджетныеPride и Avella, место в средней ценовой категории заняла Sephia II, а флагманом марки стал универсал Clarus II, который имел 2 варианта двигателя, мощностью 116 и 133 лошадиных сил; в базовой комплектации присутствовали гидроусилитель руля, кондиционер, подушки безопасности и многое другое. Также, огромным достоинством стал вместительный багажник.

В 2002 году компания «Kia» выпустила свой 10-миллионный автомобиль. Модельный ряд производителя пополнили Optima, Regal и Sorento, а через год был представлен седан гольф-класса Cerato и бизнес-седаны Magentis и Opirus. Спустя еще 2 года фирма отметила достижения экспортного количества автомобилей 5-миллионной отметки.

В 2006 году пост главного дизайнера «Kia Motors» занял Петер Шрайер, известный своими работами для «Audi» и «Volkswagen». Он привнес в облик автомобилей компании новую отличительную черту — ей стала уникальная решетка радиатора, получившая название «Улыбка тигра». В период с 2008 по 2011 год продажи машин марки выросли более, чем на 80%, составив почти 2,5 миллиона штук ежегодно. 

В 2012 году Петер Шрайер занимает пост президента по дизайну в компании, став первым иностранцев в высшем руководстве «Kia».

В результате плодотворной работы корейская компания за 2013 году получила 7 наград, среди которых особого внимания заслуживает признание США модели Kia Optima «Международным автомобилем года». Стоит отметить, что годом ранее этот седан стал самым продаваемым автомобилем Kia. 

В 2013 году Kia представила футуристический кроссовер Niro, а спустя два года объявила о его серийном выпуске. Этот автомобиль может стать серьезным конкурентом Nissan Juke, Opel Mokka и Renault Captur. Дизайн этого кроссовера разработан европейской дизайн-студией Kia, он очень отличается от всех предыдущих и намерен произвести яркое впечатление, в особенности на футболистов из ЕС, собственно исходя из вкусов и предпочтений которых создавалась эта новинка. 

В сентябре 2015 года состоялся дебют очередного внедорожника Kia Sportage. Он был изготовлен на платформе внедорожника Tucson и получил обновленную переднюю панель, немного видоизмененную радиаторную решетку, другие фары и массивные колесные арки. Под его капотом - 1,2, 1,6 и 2-литровые моторы T-GDI мощностью от 132 лошадиных сил до 245. Продажа внедорожника Kia Sportage должна начаться в конце 2015 года.