Немецкий автоконцерн «Auto Union» был основан в 1932 году, объединив в себе четырех автопроизводителей – «Wanderer», «DKW», «Horch» и «Audi». Каждая из марок имела свою собственную нишу на рынке. Ауди и Уандерер позиционировались как производители моделей среднего класса, которые, впрочем, имели собственные технологические наработки. В то же время, под маркой Хорч выпускались машины класса-премиум, как ответ на модели Даймлер. В этом квартете DKW выступала как бюджетный производитель, который занимался производством автомобилей с двухтактными двигателями и невысокой ценой.

Однако уже в 1933 году компания «Auto Union» отказалась от решения разработки автомобилей сразу несколькими брендами. Так, на свет появились первые модели, которые включали совместные наработки всех подразделений концерна. Первой моделью из них стала Audi Front – переднеприводное авто с 2,2 литровым верхнеклапанным шестицилиндровым силовым агрегатом от Уандерер. Следом за ней последовала Ауди 920, которая имела заднеприводную конструкцию и двигатель 3,2 литра от Horch.

Первая модель имела мощность двигателя в 50 лошадиных сил, а варианты кузова включали версию седан и кабриолет. А в 1937 году Audi Front получила трехместную спортивную версию, которая имела мощность двигателя в 63 лошадиных силы. В 1938 году «Auto Union» стала первой автомобильной компанией в мире, которая в обязательном порядке проводила не только дорожные тесты своих машин, но и тесты на безопасность, которые включали изучение поведения моделей в экстренных ситуациях и при столкновениях различной силы.

Еще с момента своего основания «Auto Union» была одним из ключевых и крупных поставщиков военной техники для немецкой армии, поэтому неудивительно, что в 1940 году по поручению Гитлера концерн был полностью переведен на производство военной техники и обслуживания танков, а так же самолетов других немецких компаний. Наиболее известными из них стали бронированные полноприводные автомобили Leichter Panzerspahwagen, которые имели 3,5 и 3,8 литровые дизельные силовые агрегаты Horch, мощностью в 90 лошадиных сил. Кроме того, большим спросом пользовались легкие бронированные автомобили Sdkfz, которые имели ряд модификаций: они могли нести на себе несколько небольших пулеметов или одно крупнокалиберное орудие, а так же существовали разновидности с мобильными радиостанциями. Кроме того, на базе Leichter Panzerspahwagen производился бронетранспортер Sdkfz 247, который имел восьмицилиндровый 3,5-литровый бензиновый силовой агрегат, развивающий 110 лошадиных сил.

Те не менее, компания была не только одним из творцов террора и ужаса, которые царили в Европе во время Второй Мировой Войны. Наравне с «Mercedes-Benz», «Auto Union» доминировала во всех гоночных соревнованиях довоенного периода.

В 1933 году, было принято решение рекламировать новую автомобильную марку через спортивные соревнования, которые были популярны среди простого населения Европы, а лучшие гонщики были так же известны, как киноактеры и музыканты. Получив субсидию от немецкого правительства, которое всеми силами старалось продемонстрировать всей планете свое величие, компания «Auto Union», в сотрудничестве с ателье Фердинанда Порше, выпустило свой первый гоночный автомобиль. Модель получила 4,3-литровый шестнадцатицилиндровый силовой агрегат, мощностью 295 лошадиных сил. Не беспокоясь о недостатке опыта, «Auto Union» внесла необходимый взнос для участия в самых престижных гонках довоенного периода – гонках Гран-При, которые с 1951 года стали именоваться Формулой-1. Спустя год известный гонщик Ханс-Йоахим Штук установил рекорд скорости на своей Auto Union Type A. В 1934 году, когда пилоты команды приняли участие во всех гонках сезона, «Auto Union» использовали приборы диагностики поведения автомобиля на высокой скорости, которые в будущем стали прародителями современной телеметрии. Как результат, пилоту компании Августу Момбергеру на усовершенствованной Auto Union Type B покорились гонки Германии, Чехии и Швеции, где одними из главных конкурентов команды выступали такие гранды, как «Bugatti», «Alfa Romeo», «Maserati» и «Mercedes-Benz».

Параллельно с успехом новой модели, инженеры компании решили использовать для дальнейшей доработки гоночных болидов авиационную аэродинамическую трубу, которая позволяла с максимальной точностью оценивать эффективность тех или иных решений, а так же контролировать показатели сопротивления воздуху у этих элементов.

В 1935 и 1936 годах на усовершенствованной Type С, получившей 375-сильный двигатель, были последовательно выиграны два Гран-При Италии, Германии и Швейцарии. А в 1937 году модель получила уже шестилитровый силовой агрегат, мощностью в 520 лошадиных сил, став первым успешным экспериментом компании по выпуску турбированного мотора.

В 1938 году ожесточилась конкуренция с новым детищем «Mercedes-Benz», однако пилоты команды «Auto Union» смогли выиграть Гран-При Италии, Бельгии, Великобритании, США и Франции. Однако после ухода Фердинанда Порше в 1937 году и разработок нового Type D, победы отошли на второй план. После 33 успешно выигранных гонок, инженеры компании бросают все свои силы на то, чтобы побить как можно больше рекордов по максимальной скорости. Последним годом существования гоночной команды стал 1939 год, когда команда еще продолжала бороться за победы, но отток капитала из спортивной программы в военную давал о себе знать.

В 1940 году была полностью свернута спортивная команда «Auto Union», а все соревнования прекращены из-за начавшейся в 1939 году Второй Мировой Войны. На заводах «Auto Union» были законсервированы несколько прототипов автомобилей для будущих сезонов, а сама компания переключилась на создание военной техники для немецкой армии. Однако итог войны хорошо известен всем. В 1945 году советское командование принимает решение полностью разрушить заводы фирмы «Auto Union», а все прототипы, опытные образцы и технологии перевозятся в США и Советский Союз. Последним детищем фирмы, которое увидел свет, стала советская модель болида для гонок в классе Формула-2 Сокол 650, над которой трудились оставшиеся в живых инженеры компании «Auto Union». Тем не менее, успехов на гоночных трассах автомобиль не добился.

Впрочем, символика «Auto Union», как и ее наследие существуют и в наше время. Некогда известный всем и каждому символ четырех компаний – четыре кольца, был известен во всей Европе, как эмблема самой амбициозной немецкой компании. Теперь же этот символ принадлежит концерну «Audi», который входит в «Volkswagen Group», полностью выкупившей осколки «Auto Union». И теперь, глядя на эмблему «Audi», мало кто вспоминает, что эти кольца были символом целой эпохи, задолго до того, как она стала производителем представительских и спортивных автомобилей люкс класса.